Short selling: cosa è, come funziona e quali sono i suoi rischi

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Sei mai stato convinto che il prezzo di un titolo sarebbe diminuito e sei stato spesso desideroso di approfittare del suo spiacevole corso? Non sarebbe bello vedere il tuo portafoglio aumentare di valore durante un mercato ribassista? Ebbene, questi scenari sono possibili, tanto che molti investitori fanno soldi puntando sul calo di un singolo titolo o durante un mercato “orso”, grazie a una tecnica di investimento avanzata chiamata short selling, o vendita allo scoperto.

In generale, le persone pensano di investire nell’acquisto di un bene, mantenendo poi il titolo in portafoglio mentre si apprezza di valore, e poi alla fine vendendolo per realizzare un profitto. In realtà, con lo short selling avviene esattamente il contrario: un investitore vende (o va "short") un titolo e lo riacquista in un secondo momento, facendo soldi solo quando diminuisce di valore.

Le vendite allo scoperto comportano molti rischi e insidie. I meccanismi di una vendita allo scoperto sono infatti relativamente complicati rispetto a una normale transazione e, come sempre, l'investitore deve affrontare rischi elevati per sperare di ottenere rendimenti potenzialmente elevati. È dunque essenziale che tu capisca come funziona l'intero processo prima di esserne coinvolto!

Cos’è lo short selling

Quando un investitore investe a lungo termine, acquista un titolo ritenendo che il suo prezzo aumenterà in futuro. Viceversa, quando un investitore va “short”, sta anticipando una diminuzione del prezzo delle azioni che ha individuato.

La vendita allo scoperto è dunque la vendita di un titolo che… il venditore non possiede. Più in particolare, una vendita allo scoperto è la vendita di un titolo che non è di proprietà del venditore, ma che è stato “promesso” di essere consegnato in data futura.

Potrebbe sembrare un concetto confuso, ma in realtà è un approccio piuttosto semplice. Quando vendi un titolo a breve, il tuo broker te lo presterà pescandolo dal proprio “inventario”, da un altro dei clienti del broker o da un'altra società di intermediazione. Le azioni vengono vendute e i proventi vengono accreditati sul tuo account. Prima o poi, naturalmente, dovrai "chiudere" la posizione corta andando a riacquistare lo stesso numero di azioni (un’operazione chiamata "copertura") e restituendole al tuo broker. Se il prezzo scende, puoi riacquistare le azioni al prezzo più basso e ottenere un profitto sulla differenza. Se il prezzo del titolo sale, devi ricomprarlo al prezzo più alto e perdi denaro. Semplice, no?

Il più delle volte, puoi tenere aperta una posizione di short selling per tutto il tempo che desideri. Tuttavia, puoi essere costretto a una copertura se il creditore vuole indietro il titolo che hai preso in prestito. Non succede spesso, ma è possibile se molti investitori stanno vendendo un particolare titolo. Ricorda inoltre che, dato che non possiedi il titolo (l'hai preso in prestito e poi lo hai venduto), devi pagare al creditore dello stock eventuali dividendi o diritti dichiarati durante il corso del prestito.

Perché fare short selling

Ma perché fare short selling? Ci sono due principali motivazioni:

- Speculare. La ragione più ovvia per andare in short selling è trarre profitto da uno stock o da mercato che sembra essere troppo caro. Probabilmente l'esempio più famoso di questo approccio è stato quando George Soros ha puntato $ 10 miliardi sul fatto che la sterlina britannica sarebbe caduta e… ha avuto ragione. La notte seguente, Soros ha guadagnato $ 1 miliardo dal trading di questa posizione, e il suo profitto alla fine ha raggiunto quasi $ 2 miliardi.

- Coprire. Per ragioni di cui discuteremo più tardi, pochissimi gestori di denaro sofisticati hanno una strategia di investimento attiva. La maggior parte degli investitori usa andare short per proteggersi, ovvero per coprire altre posizioni lunghe con posizioni corte di compensazione.

Un esempio di short selling

Supponiamo che, dopo ore di scrupolosa ricerca e analisi, tu decida che la compagnia Alfa non meriti un investimento “lungo”. Lo stock è attualmente scambiato a 65 euro, ma prevedi che scambierà molto più in basso nei prossimi mesi. Decidi dunque di fare il grande passo e acquistare short 100 azioni. Per questo esempio, ignoriamo i requisiti di margine e trattiamo esclusivamente le implicazioni monetarie del trading.

Ma cosa può accadere nei prossimi mesi?

Immaginiamo che vi sia un calo nei prezzi delle azioni, e che il prezzo scenda a 40 euro. In questo caso hai prima preso in prestito 100 azioni di Alfa a 65 euro, per un totale di 6500 euro, e poi hai ricomprato 100 azioni di Alfa a 40 euro, per un totale di 4000 euro. Il tuo profitto è di 2500 euro.

Se invece il prezzo delle azioni aumenta, e il valore va a 90 euro, le cose cambiano radicalmente. Avrai infatti preso in prestito 100 azioni di Alfa a 65 euro per un totale di 6500 euro, e poi ricomprato 100 azioni di Alfa a 90 euro, per un totale di 9000 euro. Hai dunque conseguito una perdita di 2500 euro.

Chiaramente, le vendite allo scoperto possono essere redditizie. Ma, di contro, non c'è alcuna garanzia che il prezzo di un titolo andrà come preferisci (proprio come con l'acquisto lungo)!

I rischi dello short selling

Ora che abbiamo introdotto la vendita allo scoperto, chiariamo una cosa: andare short è molto rischioso. Può essere divertente, appagante e profittevole, ma è soprattutto molto rischioso. Da quanto sopra abbiamo riassunto, potresti essere portato a pensare all'esito di una vendita allo scoperto come l'opposto di una transazione di acquisto “regolare”, ma in realtà i meccanismi dietro un risultato di short selling rivelano alcuni rischi “unici”. Quali?

Innanzitutto, la storia ha sempre dimostrato che, in generale, le azioni hanno una deriva al rialzo. A lungo termine, la maggior parte delle azioni si apprezzano. Del resto, anche se un'impresa migliora a malapena nel corso degli anni, l'inflazione dovrebbe aumentare leggermente il prezzo delle azioni. Ciò significa che andare short significa scommettere contro la direzione generale del mercato.

Ancora, quando vendi a breve, le tue perdite possono essere infinite. Una vendita allo scoperto perde quando il prezzo delle azioni aumenta, e un’azione è (teoricamente, almeno) non limitata in relazione a quanto in alto può andare. D'altra parte, un’azione non può scendere sotto lo 0, e quindi il tuo rialzo è limitato. In conclusione: puoi perdere più di quello che investi inizialmente, ma il massimo che puoi guadagnare è un guadagno del 100% - se un'azienda fallisce.

In terzo luogo, la riduzione del prezzo delle azioni implica l'uso di denaro preso in prestito, cioè di una negoziazione a margine. Proprio come quando si va long sul margine, è facile che le perdite sfuggano di mano perché è necessario soddisfare il requisito minimo del margin. Se il tuo account scivola al di sotto di questo, sarai soggetto a una margin call, ovvero sarai costretto a mettere più denaro o liquidare la tua posizione.

Ulteriormente, se un’azione inizia a salire e un gran numero di venditori allo scoperto cercano di coprire le loro posizioni allo stesso tempo, tale comportamento non farà altro che contribuire ad aumentare ulteriormente il prezzo.

Come se non bastasse, l'ultima e più grande complicazione è che anche se un'azienda è sopravvalutata, potrebbe in teoria impiegare un po’ di tempo per tornare sui suoi passi prossimi all’effettivo valore di mercato. Nel frattempo, sarai vulnerabile ai dividendi (che dovresti pagare), alle margin call e al rischio di dover coprire la posizione.

Redazione Borsainside
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